В это практически невозможно поверить, но миллионы лет назад почти безжизненная сегодня чилийская Атакама была покрыта водой и являлась местом обитания  самой разнообразной фауны Юрского периода. Главным же был гигантский  плезиозавр, останки которого недавно обнаружили исследователи.

Расположенную на севере страны Каламу (см. карту) можно назвать колыбелью доисторической мегафауны. Уже не в первый раз учёные делают здесь важные открытия в процессе раскопок.  Однако такую крупную особь, как плезиозавр, они обнаружили здесь впервые.  Началось всё ещё в 2017 году, когда эксперты нашли посреди пустыни недалеко от Серритос Байос (см. карту) огромный плавник.  

Только оценив его размер, они сразу поняли, что это плезиозавр – ящер, которому не было равных в эпоху его обитания.  
«Это были хищные морские животные, располагавшиеся на самом верху пищевой цепи», – говорит палеонтолог Серхио Сото.
Сам учёный специализируется на морских крокодилах,  которые, по его словам, очень сильно отличаются от тех, что мы видим сейчас. «Они были адаптированы к морской жизни. Вместо лап – плавники, хвосты как у рыб и способность выживать на  глубине. Но главной звездой ареала тогда был, конечно, плезиозавр».

Как уже было упомянуто, представителя этого вида в Атакаме собирали буквально по частям. После плавника удалось обнаружить череп и подтвердить с помощью анализа, что  принадлежат эти части одной и той же особи. Затем начался масштабный процесс раскопок.

Несмотря на финансовую помощь CONICYT – правительственного агентства, ответственного за координацию, продвижение и помощь научным исследованиям в стране, учёные продолжают искать дополнительный источник, чтобы полностью «вытащить» останки. Несмотря на то что это может показаться не таким уж и сложным, работать на раскопках останков Юрского периода не так уж просто. Из-за их высокой ценности раскопки не проводят прямо на месте. Камни аккуратно выкапываются, после чего отправляются в лабораторию, и уже там проводится процедура отделения останков.  
«И даже несмотря на то что это камни, они стали со временем довольно хрупкие, они сейчас как хрусталь», –говорит Соло.


Факты о плезиозавре
Впервые полный скелет плезиозавра откопала любитель-палеонтолог Мэри Эннинг в 1824 году в Великобритании.
Плезиозавров в дальнейшем находили на всех континентах, даже в Антарктиде.
Предположительно обитающее в шотландском озере Лох-Несс чудовище, по мнению некоторых исследователей, может быть последним представителем плезиозавров.

Сокровище Юрского периода

Всё новые и новые раскопки могут привести к тому, что этот район Атакамы станет мировой столицей палеонтологов. «Это уже самое важное для них место во всей стране», – говорит Освальдо Рохас из Культурной и туристической корпорации Каламы.

Серритос Байос, по его словам, это месторождение морского происхождения Юрского периода,  которое благодаря тектоническим условиям поднялось к этому андскому району на севере Чили. «Именно поэтому мы находим останки морских видов в 130 километрах от побережья», – добавил он.

Рохас рассказывает, что помимо того, чтобы выкопать нужный камень с окаменелостями и бережно его транспортировать, учёным приходится ещё и дожидаться разрешения властей.

- Все ископаемые являются важным достоянием, но те, что находят на Серритос Байос, особенные, так как отражают эпоху, которая почти больше нигде в Южной Америке не отражена, – говорит он.

Учёные надеются, что скоро у них будет более полная картина того, какой была жизнь в Чили во времена Юрского периода: «В нескольких километрах отсюда, в ущелье Сан Себастьяна, были найдены следы времён Юрского периода». 

Оригинал текста - Габриэль Арсе Гранисо.