Согласно данным Международного союза охраны природы, полярные медведи находятся под угрозой вымирания. От 20 до 25 тысяч из них живут в Арктике, включая Аляску, Канаду, Россию, Гренландию и Норвегию. При этом с 2008 года этот вид считается уязвимым, так как его численность сократилась на 30% за последние 45 лет.

Тайная охота на полярных медведей привела к тому, что они оказались на грани исчезновения. Теперь их число регулируется международными правилами, принятыми в России, Канаде и США. В этих странах некоторым местным и коренным жителям разрешается охотиться на какое-то определенное число медведей в год.

Однако принятые правила касаются только охоты. В 2008 году США внесли полярных медведей в Закон об исчезающих видах. То же самое сделала Канада в 2011 году. Пять стран с самой высокой популяцией белых медведей подписали Соглашение о сохранении полярных медведей ещё в 1973 году. Но все эти акты тоже касаются лишь охоты.

Но выяснилось, что больший вред люди наносят этому виду в связи с глобальным потеплением. Оно стало основным угрожающим фактором для белых медведей и их среды обитания.

"Эти животные кормятся тюленями и другими млекопитающими, которые обеспечивают их достаточной энергией для жизни в Арктике, - говорит Metro научный сотрудник Центрального университета Колумбии Ангела Навас. - Из-за климатических изменений площадь Арктики сокращается, а соответственно, и среда обитания полярных медведей, в которой они живут и охотятся. Да, они охотятся в море, но все остальное время проводят в этой среде обитания. Тот факт, что ледяные мысы в Арктике становятся меньше, заставляет медведей плыть на более длинные расстояния, чтобы добраться до суши. А соответственно, сокращается и время их охоты".

В статье, написанной Ианом Стирлингом и Эндрю Э. Дерошером, профессорами биологии из канадского Университета Альберта и опубликованная в журнале Global Change в 2012 году, говорится, что ареал обитания белых медведей значительно сократился.

"Конечно, они не исчезнут прямо сейчас, но они очень сильно страдают от таяния льдов", - говорит Metro Джеферсон Галеано, преподаватель естествознания из Университета ла Сабана.
Могут ли полярные медведи адаптироваться к климатическим изменениям?

Исследования, которые в своей статьей цитируют Стирлинг и Дерошер, показывают, что самцы полярного медведя могут питаться орехами, растительностью и яйцами. Эти наблюдения ведутся с 1900 года. В том же году было обнаружено, что этот вид не может полноценно перейти на альтернативную пищу. Биологически белый медведь не может выжить, питаясь только орехами и растительностью: их кишечный тракт не способен переварить их должным образом.

Иан Стирлинг, биолог из канадского Университета Альберта отвечает на вопросы:

Есть ли шанс, что белые медведи выживут?

Если люди остановят или хотя бы замедлят глобальное потепление, то в самых северных регионах пока ещё есть места, где могут жить полярные медведи. А вот их сородичи в южных регионах таких, как залив Гудзон, очень страдают от сокращения ледяных масс и вряд ли смогут выжить.

Почему исчезновение белых медведей такой важный вопрос для человечества?

Исчезновение этого вида демонстрирует нам, что глобальное потепление стало большой проблемой и что льды в Арктике тают. Медведи лишаются ледяных платформ, с которых они охотятся на свою главную пищу - тюленей. Чем быстрее льды тают, тем сложнее медведям выживать. То есть мы наглядно видим, что климатические изменения есть, и они становятся большой проблемой. Более значительными и дорогостоящими показателями потепления для людей являются постоянные засухи, сильные штормы, увеличение уровня моря из-за таяния льдов, распространение болезней и насекомых-вредителей, которых не было раньше, так как было слишком холодно. Да, проблема исчезновения белых медведей важна сама по себе, но она так же позволяет осознать людям, что глобальное потепление - это реальность, и нам нужно что-то делать… сейчас!

Как вы думаете, через сколько лет белые медведи могут исчезнуть?

Если мы сможем замедлить или остановить глобальное потепление в ближайшие 20 лет, какое-то число медведей останется в северных регионах. Если мы этого не сделаем, то ни одного белого медведя не останется уже к концу этого века.
 
Какие последствия будут от этого?

Само по себе исчезновение белых медведей не причинит большого вреда мировой окружающей среде. Тем не менее рост температуры, приведший к разрушению среды обитания медведей, будет иметь гораздо большее и серьезное влияние на человека.

Сейчас предпринимаются некие меры по спасению белых медведей. Есть уже какие-то результаты?

Многие страны предпринимают усилия, чтобы снизить выбросы парниковых газов. Китая, например, долгое время был не очень активен, а теперь стал мировым лидером в этой области. Международное соглашение по сокращению парниковых газов, подписанное в Париже, очень обнадеживает. Однако недавние заявления правительства США крайне тревожны, потому что активное участие Америки очень важно в борьбе с глобальным потеплением.

Как могут помочь читатели Metro?

Существует много программ, в которых могут принять участие ваши читатели. Всемирный фонд дикой природы и другие организации предлагают пожертвовать средства на спасение белых медведей. А Международная организация полярных медведей предлагает разные инициативы по борьбе с климатическими изменениями. Читатели также могут участвовать в разных образовательных программах и продемонстрировать истинную страть в борьбе з асохранение природы.