Сотрудники NASA получили новые фотографии астероида Ultima Thule, отосланные космическим аппаратом New Horizons. После внимательного изучения снимков, специалисты пришли к выводу, что форма небесного объекта менее объёмная, чем предполагалось изначально.

Снимки были сделаны аппаратом 9 минут после максимального сближения с объектом 1 января 2019 года на скорости 50 000 км/ч. Как отмечается на сайте миссии, большая часть бинарного астероида под названием Ultima похожа на блин, в то время как малая часть - Thule - напоминает по форме приплюснутый грецкий орех.

- Наши представления об Ultima Thule основывались на ограниченном количестве изображений, однако получение более подробной информации существенно изменило их. Было бы вернее сказать, что форма Ultima Thule более плоская и похожа на блин, - рассказал ведущий исследователь, профессор Алан Стерн.

Он также отметил, что полученные изображения породили новые загадки о том, как именно мог появиться такой объект.

- Мы никогда не видели, чтобы подобный объект вращался вокруг Солнца.

Обе части астероида - 14 и 19 км в диаметре - имеют различные тёмные и светлые узоры неизвестного происхождения. Одной из наиболее ярких деталей является "воротник", соединяющий две части. Как отмечают специалисты, подобные особенности могут пролить свет на то, как образовалось тело во время формирования Солнечной системы 4,5 млрд лет назад.

Чтобы загрузить и собрать воедино все фотографии и другие данные об объекте, у специалистов уйдёт около 20 месяцев.

Облёт космического аппарата вокруг астероида произошёл на расстоянии 6,5 млрд км от Земли - таким образом Ultima Thule стал самым отдаленным объектом, когда-либо изученным земным зондом. Радиосигналу требуется 6 часов 9 минут, чтобы преодолеть данное расстояние и достигнуть Земли. Последние снимки были сделаны, когда New Horizons находился на расстоянии 8 000 км от объекта. В настоящий момент NASA опубликовано короткое видео с небесным телом.