Аутизм подразумевает неспособность правильно воспринимать социальные сигналы, например, понимать, какие эмоции передаются тем или иным выражением лица. Новейшее исследование, проведённое Институтом Вейцмана в городе Реховот в Израиле, показало, что обоняние также может играть одну из ключевых ролей в формировании проблем с общением у аутистов. Результаты исследования опубликованы в журнале Science Daily.

Израильские исследователи обнаружили, что люди с расстройствами аутистического спектра реагируют иначе на запахи, производимые человеческим телом. Иногда их реакция прямо противоположна реакции обычных людей. Речь идёт о запахах, которые мы не чувствуем, но которые, тем не менее, являются частью невербальной коммуникации между людьми и влияют на наше настроение и поведение.

Для человека восприятие таких запахов играет не такую важную роль, как для других млекопитающих, но мы всё равно бессознательно на них реагируем. Например, наш организм может непроизвольно учуять "запах" страха, счастья или агрессии, хотя реального аромата мы не почувствуем.

В эксперименте приняли участие две группы людей: в одной все испытуемые имели аутистические расстройства, вторая, контрольная, группа состояла из обычных людей. Для начала была проанализирована способность всех участников идентифицировать реально ощутимые запахи, в том числе исходящие от человеческого тела, например, запах пота. На этом этапе между двумя группами не выявили существенную разницу в восприятии ароматов.

Затем обеим группам были по очереди предложены "запах" страха и контрольный запах. Запах страха был получен из пота людей, которые занимались скайдайвингом, а контрольный запах представлял собой пот тех же людей, но в момент занятий обычными физическими упражнениями, не вызывающими у них чувства страха. Ни одна из групп не заметила разницы в ароматах, но их тела отреагировали на сигналы, издаваемые запахами, по-разному.

У испытуемых из контрольной группы были повышенные ответные рефлексы в присутствии запаха страха. Таким образом, например, у них повысилась электропроводность кожи. У аутистов, напротив, реакция на запах страха была пониженной, в то время, как запах "спокойного пота" вызвал обратный отклик у организма: он стал причиной повышения уровня тревожности.

Учёные также провели другой эксперимент с участием тех же групп. Они создали говорящих роботов-манекенов, которые выделяли различные запахи через ноздри. Эти манекены давали испытуемым, которые не знали о наличии запахов, разные задания. Целью проведения таких опытов было выявить уровень доверия участников к манекенам. Результаты наблюдения за двумя группами, как и в предыдущем эксперименте, были противоположными: аутисты проявляли больше доверия к манекенам, от которых исходил запах страха, чем к тем, которые пахли "спокойствием".

Последним этапом исследования было наблюдение за реакцией участников на громкие, раздражающие звуки в тот момент, когда в воздухе был распылён гексадеканал - "успокаивающий" компонент запаха тела. На участников контрольной группы он оказал умиротворяющее действие - в результате такой сигнал страха, как моргание, у них был зафиксирован гораздо реже. Аутисты же начинали моргать чаще под воздействием гексадеканала.

Другими словами, у аутистов не обнаружили неспособность считывать социальные сигналы через запахи, однако они считывали их неверно. Авторы исследования полагают, что такая бессознательная разница в восприятии может свидетельствовать о связи между обонянием и ранним развитием.

"Мы надеемся, что дальнейшие исследования в нашей лаборатории прояснят как функцию бессознательного восприятия социальных сигналов через обоняние, так и значение этих сигналов для таких расстройств, как аутизм", - отметил один из авторов исследования профессор Ноам Собел.