Плутон – один из самых загадочных уголков Вселенной – сегодня может открыть некоторые свои тайны, когда автоматическая межпланетная станция NASA максимально близко подлетит к планете, которая долгое время считалась девятой в нашей Солнечной системе.

Факты

9 часов – задержка в линии связи между Землёй и космическим аппаратом (туда и обратно).

4,76 млрд км – такой путь проделал зонд от Земли к Плутону.

3,463 дней или 9,5 лет зонд New Horizons путешествует в пространствах космоса.

12 000 км – расстояние, на которое New Horizons сможет приблизиться к Плутону.

700 млн долларов – стоимость миссии New Horizons.

434 738 человек приняли участие в акции NASA «Пошли своё имя на Плутон». Компакт-диск с их именами был отправлен на карликовую планету. Также, помимо научного оборудования, на борту New Horizons установлена капсула с частью праха астронома Клайда Томбо, первооткрывателя Плутона.  

Запуск миссии состоялся 19 января 2006 года, за семь месяцев до того, как Плутон лишился статуса планеты (это произошло, когда Международный астрономический союз (МАС) дал новое определение понятию. – Прим. ред.) и стал карликовой планетой. «Космический зонд предназначен для изучения Плутона и его естественного спутника Харона, – рассказывает Metro Алиса Боуман, линейный руководитель миссии New Horizons. – Это будет первое научное исследование совершенно нового класса карликовых планет, которыми «заселена» наша Солнечная система. Некоторое время назад мы даже не знали об их существовании».

Кроме того, историческая значимость проекта заключается в том, что New Horizons – это технический прорыв. Зонд стал самым быстрым космическим аппаратом, который взлетел с поверхности Земли. Его скорость составила 58 тыс. км/ч, что позволило ему достичь карликовой планеты за 3463 дня. Помимо этого, проект оказался сравнительно дешёвым: если делить стоимость запуска – 700 млн долларов – между всеми гражданами США на протяжении почти 10 лет (продолжительность миссии), то это составит примерно 25 центов с человека в год.
Эксперты считают миссию одним из самых интересных открытий нашего времени. «Плутон – один из многих объектов пояса Койпера. Исследование этой карликовой планеты даст нам подробную информацию об этом классе космических тел в Солнечной системе», – заявил Metro Эндрю Коутс, профессор кафедры космической и климатической физики в Лондонском университетском колледже.

«Ожидается, что благодаря зонду New Horizons мы сможем получить снимки крупного плана поверхности Плутона, узнать особенности состава его поверхности, а также лучше изучить его спутники. Плутон – это холодная планета, и можно предположить, что она мало пострадала от воздействия Солнца и других процессов, в отличие от других планет нашей системы, в том числе и Земли», – объясняет Роберт Мэсси, заместитель исполнительного директора Британского королевского астрономического общества.

Почти десятилетнее путешествие New Horizons к Плутону оказалось под угрозой, когда 4 июля в NASA сообщили об аномалии, которая привела к потере связи между зондом и Землёй. После возникновения этой проблемы корабль перестал отправлять новые снимки и данные из космоса. Однако через несколько дней специалистам NASA удалось обнаружить поломку и устранить её.

Пока New Horizons совершает свою миссию, учёные напоминают, что во Вселенной остаётся ещё много неизученных уголков. «Есть различные спутники планет, несколько крупных малых планет, несколько комет, которые хотелось бы изучить подробнее», – говорит Оуэн Джей Джинджерич, почётный профессор астрономии и истории науки в Гарвардском университете. 

Вопрос – ответ
New Horizons –это триумф новых технологий

Профессор физики и астрономии в Университете св. Эндрю в Шотландии, эксперт по Плутону Джейн Гривз рассказала Metro, почему миссия New Horizons к Плутону так важна

Миссия New Horizons впервые за всю историю изуче-ния космоса занимается исследованием Плутона. Почему это так важно?
Увидеть изображения нового мира крупным планом само по себе интересно. Такое удаётся, может быть, раз в 10 лет. Мы отправляли миссии к другим планетам, но ни разу ещё космический аппарат не приближался к карликовой планете. Мы надеемся изучить пейзаж Плутона, состав его атмосферы.

Какую ценность миссия представляет для человечества?
Во-первых, это позволит нам восполнить некоторые пробелы в наших знаниях о Солнечной системе. Это также триумф в области новых технологий, New Horizons – самый быстрый космический корабль. Меня особенно вдохновило то, что одну из его деталей создали студенты.

Что мы можем узнать о Плутоне и его спутниках благодаря этой миссии?
Учёные считают, что конструкция Плутон – Харон образовалась в далёком прошлом в результате космического столкновения. Также было с нашей планетой Землёй и её спутником Луной. Благодаря New Horizons мы сможем исследовать формирование системы Плутона и Харона, формирование пояса Койпера, процессов, происходивших на ранних этапах эволюции Солнечной системы.

Что будет после того, как зонд достигнет Плутона?
После миссии New Horizons мы надеемся изучить ещё одну карликовую планету и замёрзшую комету. Кроме того, мы занимаемся разработкой новых технологий. В частности, я имею в виду солнечный парус (приспособление, использующее давление солнечного света или лазера на зеркальную поверхность для приведения в движение космического аппарата – Прим. ред.), который может позволить нам посещать ближайшие к Земле звёзды уже через 10 лет.